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基频晶片研发有多难?高通指控苹果窃取技术暗助英特尔方能达标

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基频晶片研发有多难?高通指控苹果窃取技术暗助英特尔方能达标

高通 9 月 24 日晚上提交美国圣地亚哥加州高级法院的文件,指控苹果窃取大量机密资讯和商业机密,并分享给高通的竞争对手英特尔以提升其晶片性能,这也是苹果减少对高通技术依赖计画的一部分。

去年 11 月,高通控告苹果违反软体许可协议,致使竞争对手英特尔製造宽频数据机获益。24 日晚上,高通提出上述指控,希望法院修正其 11 月的诉讼。

根据文件,苹果窃取包括计算机原始码、软体开发工具、日誌文件等关于高通产品性能的数据。高通表示,苹果至少几年前就已开始这样做并延续到今天。高通认为苹果成功窃取其技术,并利用这些技术帮助英特尔提高数据机速度。

对此,苹果拒绝发表评论。相反地,一位发言人提到苹果 2017 年 6 月的评论,称高通对苹果的创新徵税,并对整个行业造成损害。当时苹果声明称:「我们一直愿意为产品中使用的标準技术支付合理的费用,但他们拒绝谈判达成合理的条款,我们要求法院帮助。」

英特尔发言人也拒绝评论。

苹果为何能观看高通的祕密程式码?

据了解,苹果希望读取高通的程式码以便深入将高通的技术整合到 iPhone,因此高通和苹果称双方在 2009 年达成协议,苹果可以访问高通的祕密程式码,但有一些条件,只能用于有高通晶片的产品,苹果也不能与第三方共享,且这些程式码将与苹果程式码一样得到强而有力的保护。

根据诉讼,高通也应该被允许审计苹果的安全行为。高通声称去年曾要求审计苹果,但最终被驳倒。高通当年稍晚要求苹果调查程式码共享一事,这是由一家网站匿名文章引发的,该网站收集了声称被英特尔解僱员工的评论。评论表示英特尔工程师被告知设计数据机时忽略智慧财产权,且有使用苹果帮助複製高通公司技术的嫌疑,据称苹果拒绝调查。

对于侵犯此智慧财产权的行为,高通要求法院判罚苹果赔偿损失款项及惩罚性赔偿,高通还希望苹果停止使用英特尔的数据机,已透过美国国际贸易委员会寻求这项禁令。

基频处理器的研发难在哪?

苹果已拥有性能强大的 A 系列处理器,但负责手机和行动基地台的通讯,做到通话、简讯、数据上网等功能的基频处理器,一直使用英特尔或高通的产品。苹果 iPhone 早期用的是英飞凌产品,不过 2012 年苹果还是选择了更有性能优势的高通基频处理器。但苹果对高通独家供货有所顾忌,不仅对价格没有发言权,也很容易被威胁,这可能也是 2017 年引发苹果和高通专利诉讼的关键原因。

因此,2017 年开始苹果又重新引入英特尔基频晶片,但表现无法和高通基频处理器媲美,最新 iPhone XS、iPhone XS Max 也一定程度证明这个事实。

基频晶片研发有多难?高通指控苹果窃取技术暗助英特尔方能达标

那幺,研发基频处理器的难处到底在哪?一方面,随着通讯技术演进和複杂程度提升,设计基频处理器越来越难。比如 3G 到 4G 的转换过程,TI、Broadcom、Marvell 等晶片厂商纷纷退出智慧手机市场,目前手机基频晶片市场主要还有高通、英特尔、三星、华为、联发科、展讯等。高通在这领域保持领先,特别是 3G 时代,高通凭藉 3G 领域强大的专利组合称霸天下。4G 时代高通虽然不再一家独大,但依然非常强势。在即将到来的 5G 时代,高通 2017 年率先推出首款 Gigabit 级 LTE 基频晶片。

当然,这也是其他厂商难以超越高通基频晶片的另一个关键因素──专利。前面提到 iPhone 改用高通基频处理器,主要的原因就是英飞凌缺乏 CDMA 产品,英特尔同样面临这困扰。苹果推出 iPhone 之前,英特尔有自己的无线装置晶片部门,不过 2006 年卖给了 Marvell。行动网路时代,英特尔为了弥补此失误,2010 年收购英飞凌无线解决方案部门,后来又在 2015 年 9 月斥资 1 亿美元收购威盛旗下威睿电通的 CDMA 专利,解决了 CDMA 专利问题。2017 年,英特尔正式推出其首款 Gigabit 级 LTE 基频晶片 XMM7560,整合 CDMA 达成全网通,虽然与高通骁龙 X16 参数相当,但实际使用仍有一定差距。

还有一点,高通负责技术的副总裁 Esin Terzioglu 在 2017 上半年跳槽到苹果,主要负责行动通讯系统晶片开发。社群网路资料显示,他从 2009 年 8 月开始任职高通,主要负责高通 CDMA 技术中央技术部,这部门对高通行动通讯的发展有重要作用。许多人认为苹果在研发自己的基频晶片,但实际情况到底如何不得而知。

随着通讯技术複杂程度的增加,特别是 5G 手机发射功率比以前大,频率範围也有大概提升 3 倍,这对基频晶片的设计者提出更高的要求;另一方面,包括 CDMA 等专利技术也成为限制其他基频晶片厂商发展的关键。